Album Review: Sandra van Nieuwland – Human Alien

sandra van nieuwland human alien
Scroll naar beneden voor Nederlands.

Sandra van Nieuwland fully breaks free on new record Human Alien
Ever since Sandra van Nieuwland broke through participating in The Voice of Holland, she has been breaking free from the fate of the talent show star with every single release. Van Nieuwland had unmatched success with the covers she performed in the show so a cover album was inevitable, but ever since she seems to be following her own path. Back in 2013 she released her first proper solo album Banging On The Doors of Love and followed this up with the excellent pop record Breaking New Ground in 2015. Sandra records and releases fully independently these days and her brand new record, Human Alien, produced by Reyn Ouwehand and co-written by the likes of Lori Lieberman, is the first proof of that.

With every release of her own material, Sandra van Nieuwland has been cautiously flirting with electronic pop and on the new album she takes this to the next level. First single and title track ‘Human Alien’ is a compelling midtempo track with a dark electro instrumentation, almost echoing the likes of Banks and Lorde. The atmospheric second single ‘Hum of Multitudes’ starts out with a fast paced piano riddle until a beat joins in. With the help of a big hook and an exquisite overall production, the tune reaches an anthemic quality. What a divine vibe this track has!

The more full on electronic approach on some of the tunes, is part of a big change Sandra wanted to make about 2.5 years ago. “I was tired and I did not want to be the centre of the attention for a while. I wanted to take the time to look at myself and evaluate what I wanted to do and not only in my music career”, she explains. The result is a record on which she does not see herself as the teller of a story, but more of an explorer of the different layers of the self. The soaring synth pop ballad ‘Gateway To Change’ (as well as the before mentioned ‘Hum of Multitudes’) seems to be about these new insights in her life. It is one of the most instant and radiofriendly tracks on the record, probably only topped by ‘Breathe Out’. This track is driven by subtle beats and has an incredibly catchy piano sample running through the uplifting chorus, with an effortless, ethereal feel.

Although Human Alien was not intended as a story telling album, Sandra does share one from her past with us. On ‘Celebration Day’, she describes the day her heavily smoking stepmother left her father never to return again. She vividly describes the mixed emotions of her 11 year old self as well as finding closure as a grown woman. On the endearing album closer ‘Let Us Grow Older’, a xylophone based track with a lullaby vibe, she reminisces about a friendship from seemingly a young age on, growing up together. ‘One Of You’ has a strong message to the daughter Sandra never had, but also herself and women in general. “The grass is always greener, but you know it’s not. You think someone’s always better than you”, she opens the chorus, urging girls to not always compare themselves to someone who might seem prettier or more successful to them. Preach, Sandra! ‘Three Days’, probably the slowest track on the record with a strings based instrumentation, is about a man who hits his head and only has space for three days of memories in his brain, which makes Sandra wonder if that would make life easier, living without the past, guilt and regrets haunting you. A track that sure makes you think!

Sandra van Nieuwland’s journey to the centre of her own being delivered some thought provoking tunes and uplifting pop choruses, but probably most important of all, it brought her passion for recording music straight back. “If you do exactly what you want, your enthusiasm will always lead you to something new”, she states. This enthusiasm is easily hearable on her Robyn-esque cover of Blondie hit ‘Heart of Glass’. It might be a risky move, but Sandra does not shy away from colouring outside the lines on her most experimental pop album to date!


Sandra van Nieuwland pluist zichzelf uit op nieuw album
Nadat Sandra van Nieuwland grote bekendheid verkreeg in Nederland door haar succesvolle deelname aan The Voice of Holland, heeft ze zich met stappen weten los te weken van het standaard label van talentenjacht kandidaat. Het overweldigende succes van haar covers in het programma, leidde tot het onvermijdelijke cover album, maar zodra Sandra de kans kreeg aan haar eigen solomateriaal te werken, is ze haar eigen pad gaan volgen. In 2013 verscheen haar eerste echte plaat Banging On The Doors of Love, opgevolgd door de uitstekende popplaat Breaking New Ground in 2015. Na een break brengt Sandra haar muziek nu volledig op eigen houtje uit en Human Alien, geproduceerd door Reyn Ouwehand en mede geschreven door onder anderen Lori Lieberman, is daar het eerste resultaat van.

Met alle soloplaten tot nu toe, heeft Sandra van Nieuwland voorzichtig geflirt met elektronische popmuziek, maar op Human Alien tilt ze dit naar een hoger niveau. De eerste single en titeltrack is een spannende midtempo track met een ietwat duister elektronisch geluid, dat haast doet denken aan de platen van popsterren als Lorde en Banks. De atmosferische tweede single ‘Hum of Multitudes’ begint met een pianomotief op hoog tempo en wordt al snel bijgestaan door een beat. Met behulp van een ijzersterke melodie en een opzwepende productie, behoort de track nu al tot één van de hoogtepunten uit Sandra’s discografie.

De meer experimentele en electro pop aanpak op sommige tracks, is onderdeel van een grotere verandering die Sandra zo’n 2,5 jaar geleden in haar leven maakte. “Ik was moe. Ik wilde even niet in de belangstelling staan of bezig zijn met hoe anderen naar je kijken. Ik wilde juist tijd nemen om naar mezelf te kijken.” Van Nieuwland stond stil bij wat ze nu echt wilde en niet alleen op muzikaal vlak. Het resultaat is naar eigen zeggen een plaat waarop ze niet zozeer een verhaal vertelt, maar de verschillende lagen van zichzelf probeert te ontdekken. De lichte synth pop ballad ‘Gateway To Change’ (net als de eerder genoemde ‘Hum of Multitudes’) lijken over deze nieuwe inzichten te gaan. Het levert gelijk ook één van de meest hitwaardige refreinen op, wellicht getopt door ‘Breathe Out’. Deze door subtiele beats gedreven song heeft een ontzettend pakkende piano sample die moeiteloos door de melodie van het prachtige refrein is gevlochten.

Hoewel Sandra niet zozeer een verhaal wil vertellen met Human Alien, deelt ze wel een herinnering uit haar jeugd met ons. ‘Celebration Day’ schreef ze over de dag dat haar kettingrokende stiefmoeder zomaar het huis verliet en nooit meer terug kwam. Sandra weet de gemengde gevoelens van haar 11-jarige zelf, maar ook de vrede die ze met de gebeurtenis vindt als volwassen vrouw, treffend te verwoorden. Op de warme afsluiter ‘Let Us Grow Older’, dat door de xylofoon haast als een wiegeliedje aandoet, beschrijft ze hoe ze van jongs af aan opgroeide met een goede vriendin die ook als volwassene nog in haar leven is. ‘One Of You’ heeft een sterke boodschap voor alle jonge vrouwen, gericht aan de dochter die ze zelf nooit kreeg. “The grass is always greener, but you know it’s not. You think someone’s always better than you”, zingt ze in het refrein, waarmee ze vrouwen vraagt zichzelf niet altijd aan anderen die misschien mooier of succesvoller lijken, te willen meten. En daar heeft ze groot gelijk in! ‘Three Days’ is een langzaam nummer met prominente viool in de instrumentatie, dat gaat over een man die na een val maar drie dagen aan geheugen heeft. Sandra vraagt zich hardop af of ze dat zelf ook niet zou willen zodat ze niet met de geesten van haar verleden, schuld of spijt zou hoeven leren omgaan. Het zet je zeker aan het denken!

Sandra’s ontdekkingstocht naar de kern van haar wezen levert een sterke selectie aan songs op met songteksten die je eens goed over je eigen leven doen nadenken. Het bracht haar eigen passie voor muziek in ieder geval op volle kracht terug. “Als je doet wat je wil, leidt dat enthousiasme altijd tot iets nieuws”, legt ze uit. Dat enthousiasme is duidelijk te horen op de Robyn-achtige cover van de Blondie hit ‘Heart of Glass’. Niet de meest voor de hand liggende keuze, maar Sandra kleurt dan ook niet binnen de lijntjes op Human Alien.

Advertisements

One thought on “Album Review: Sandra van Nieuwland – Human Alien

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s